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El cultivo de frutos secos crece un 20% anual en Extremadura

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Almendros, castaños, nogales, higueras y pistachos suman 20.000 hectáreas de cultivo gracias a su gran demanda y buenos precios en origen

El pasado 12 de octubre, en el auditorio de la Feval no había un asiento vacío. La razón la tiene el interés que despierta el almendro entre los agricultores profesionales extremeños. La empresa Agromillora organizaba un Foro Internacional sobre el Almendro con la presencia de importantes directivos de grupos como El Lobo o Ferrero y lo presentaba con el sugerente título de “Extremadura, la nueva California”.

Y no es para menos visto el “boom” de nuevas plantaciones de frutos secos que se están plantando en los últimos años en la región. Entre almendro, castaño, nogal, higuera, pistacho y pecano  ya suman cerca de 20.000 hectáreas, una gran parte de ellas en regadío. Según los datos del ESYRE, la Encuesta de Superficies y Rendimientos de Cultivos del Ministerio de Agricultura, el ritmo de nuevas plantaciones de frutos secos en Extremadura crece a una media del 20% anual.

Este fuerte incremento en las plantaciones y producciones ha provocado que importantes grupos cooperativos hayan tenido que abrir secciones de almendro. Grupos como Borges o PASAT llevan muchos años cultivando este tipo de productos en la región.

Los buenos precios en origen de este tipo de cultivos y la coyuntura complicada de otros cultivos, han puesto los ojos de muchos agricultores en ellos. Cada uno con su particularidad, tanto en inversión por hectárea como en variedades más adecuadas para los suelos y climas de la región y por su entrada en producción.

Almendras y pistachos
El cultivo que está tomando más fuerza en los últimos años es el del almendro, que supera ya las 10.00 hectáreas según datos de la Junta de Extremadura, y que en el último año creció un 21%. Aunque sus precios en origen son inferiores a los de hace 5 años, siguen estando por encima de los 4,5 euros/kilo de media.

Otro cultivo más tradicional en Extremadura, como el castaño, sigue creciendo en hectáreas hasta superar las 2.400 hectáreas, con zonas muy importantes como las de la comarca de las Villuercas en pueblos como Navezuelas, Guadalupe o Berzocana. Y también en las comarcas del norte de Cáceres, siendo también un producto de gran venta de la Agrupación de Cooperativas del Valle del Jerte. El precio en origen se ha movido esta campaña entre los 1,70 y 1,75 euros/kilo para el productor.

Otro producto con creciente interés es el del pistacho que suma en torno a las 1.000 hectáreas de cultivo, tanto en riego como secano, y que ya cuenta con una Asociación de Productores (PROPISTAEX) que agrupa a unos 60 productores y unas 600 hectáreas de cultivo. En secano, con producciones de 800 a 1.000 kilos por hectárea, y en riego de 1.500 a 2.000 kilos. En convencional, en temprano, se paga entre 6,5 a 7 euros/kilo y en tardío, entre 8 a 9 euros/kilo. La región cuenta con una importante comercializadora de pistachos, Green Pearl, con sede en Navalmoral de la Mata.

Otro cultivo que despiertan gran interés es el nogal, con unas 1.075 hectáreas en la región, de las cuales 400 gestionadas por BAIN (Borges Agricultura & Industrial Nuts), que cotiza en Bolsa. Según Afruex, se esperan para esta campaña 5 millones de kilos de nueces. Con una superficie menor pero con gran potencial en la región, el pecano o Carya illinoinensis ya suma unas 30 hectáreas de cultivo, según Margarita López Corrales, Ingeniera Agrónomo del Centro de Investigación Finca La Orden- Valdesequera de Cicytex, entidad que lleva años estudiando su cultivar en tierras extremeñas.

Mientras, la higuera sigue sumando hectáreas sobre todo en riego de apoyo, tanto para higos secos como para fresco. Con precios en origen entre 1,70 y 2 euros de media por kilo para seco, y un creciente mercado nacional e internacional, basado en la calidad de la variedad Calabacita frente al higo turco.

Alfonso Cruz entra en la producción de higos con 250 hectáreas de higueras de riego en Zorita

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En 2019 ya contará con 60 de estas hectáreas en producción en ecológico

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Plantación de higueras en riego con marcos intensivos en Zorita

La empresa Alfonso Cruz S.L., ubicada en Villar de Rena (Badajoz) lleva muchos años trabajando en la producción y comercialización de ciruela, nectarina y melocotón. Y también en la comercialización de higos comprando a productores y cooperativas extremeñas. Con la plantación de 250 hectáreas de higueras de riego en el término de Zorita, entra de lleno en la producción de higos, tanto en fresco como en seco.

La empresa, que forma parte de la OPFH Farm Fruit, ha apostado con fuerza por el mercado del higo y sus productos derivados con la elaboración de bombón de higo, higos bañados en chocolate, pan de higo y para el 2019 con barritas energéticas con base en el higo.

“En el año 2016 realizamos la plantación directa, toda en ecológico, aunque este años tenemos que replantar parte. Para este año 2019 tendremos ya producción en unas 60 hectáreas”, asegura Alfonso Cruz padre. “Estamos en un momento de aprender y experimentar en campo,  y ver cómo se comporta el árbol. Lo mismo sucede con las labores de poda que en superintensivo es muy diferente. Es una forma de producir higos distinta a como se ha hecho”, asegura.

Logística
La apuesta por la comercialización del higo fresco, un mercado que en Extremadura siempre ha estado más cercana a las comarcas del norte de Cáceres, exige una logística muy precisa que asegure que el producto llega al consumidor final en perfectas condiciones. “La idea es que el higo vaya ya en campo en las mismas tarrinas en la que se venderá en tienda, y pasarlo inmediatamente a un medio frío y muy húmedo para que no se deshidrate ni pierda vida. Hasta el lineal no puede perder ese frío. Nosotros, por nuestra experiencia en fruta, podemos hacerlo”.

Alfonso Cruz es uno de los empresarios que mejor conoce el sector del higo en Extremadura y España. Y de su gran potencial pero también de sus problemas. “Extremadura dispone de las características climáticas ideales para el cultivo de la higuera. Pero el sector está muy atomizado, con muchos pequeños productores. El 60% de las plantaciones viene de muchos años atrás. Solo cuando el precio ha subido se ha despertado el interés por el producto que antes se llevaba a ratos. Aunque cada vez es más normal ver plantaciones de 10 ó 30 hectáreas que antes eran impensables”.

Nuevos mercados
Para Cruz, el gran reto del sector extremeño del higo sigue estando en abrir nuevos mercados al producto y avanzar en la transformación del mismo con nuevas presentaciones. “No hay que olvidar que el higo seco tiene una gran ventaja frente a otros productos, ya que lo puedes tener en cámaras de congelación dos o tres años y no pierde sus propiedades”.

Otro de los retos del sector pasa por mejorar la recolección del producto y por conseguir algún sistema tecnológico que detecte los distintos tipos de hongos como las aflatoxinas que pueda contener  el producto. “El ojo humano no es suficiente”, asegura Alfonso Cruz.

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Bolsa de higos secos de la marca Villacruz