Los higos chumbos, olvidados en Extremadura… y exclusivos con Denominación de Origen en Sicilia

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Panorámica del cultivo intensivo de chumberas en Catania, en Sicilia

Las chumberas han acompañado el paisaje extremeño en las cunetas de sus carreteras y los riscos de sus sierras durante siglos. Casi invisibles y olvidadas, pese a la excelencia de su fruto y sus buenas propiedades. Considera por Medio Ambiente en muchas zonas como especie invasora por su gran capacidad de multiplicación en entornos difíciles, y sin ser considerada como cultivo por Agricultura por su dispersión y escasa comercialización. Apenas aprovechada a nivel particular en España, cuando en otros países como Italia cuenta incluso con Denominación de Origen Protegida (DOP).

En fruterías de grandes ciudades españolas, ya sin pinchos y envasados, se han llegado a pagar este verano a dos euros las cuatro unidades. En algunas zonas de Andalucía, como la Sierra de Grazalema en Cádiz, o el desierto de Tabernas en Almería, hay pequeñas empresas familiares que elaboran licores con los higos chumbos. Y en Amazon se venden en polvo con fines dietéticos o como aceite con fines cosméticos.

Procedentes originariamente de México, de la familia de los cactus, su fruto está compuesto en su mayor parte de agua, con apenas 50 calorías por cada 100 gramos. Aporta magnesio, fósforo y calcio, así como trazas de vitamina C. Aunque siempre se ha considerado como un producto astringente, cuenta con casi 4 gramos de fibra por cada 100 gramos. Actualmente se enfrenta al problema de la cochinilla de la chumbera, un problema que está siendo investigado en la Universidad de Córdoba en colaboración con organizaciones agrarias como Asaja.

Cultivo intensivo
El olvido del cultivo y el aprovechamiento de la chumbera en Extremadura y Andalucía, contrasta con lo que han hecho en Sicilia, donde el cultivo lleva desarrollándose con fines comerciales desde hace varias décadas con una superficie de cultivo de unas 3.500 hectáreas. Italia es el segundo mayor productor de higo chumbo del mundo tras México.

En la localidad de San Cono, en Catania, un grupo de 34 productores han creado la OP Ficodindia, con 400 hectáreas de cultivo especializado de higos chumbos de diferentes variedades. En los últimos cinco años, la organización de productores no ha parado de crecer. El comienzo de la campaña siempre es del 10 al 12 de agosto, tanto para el higo chumbo en ecológico como en convencional. El sistema de cultivo se asemeja más al modelo intensivo de frutales o de olivos. Los productores italianos realizan cada vez más tratamientos poscosecha al producto para garantizar su duración en los mercados, incluso en cuarentena en frío.

Las variedades en producción en la OP Ficocondia di San Cono son la Gialla o Sulfarina, que  representa el 80% de la producción; la variedad Roja o Sanguigna (15%), de un color rojo rubí y menor número de semillas en su interior que en otras variedades; y la variedad Bianca o Muscaredda (5%), con un color blanquecino. Habitualmente, una vez que se quitan las espinas y el producto es clasificado, los higos chumbos se presentan en bandejas de 12 a 20 unidades. Además del propio mercado italiano, el destino principal de estos higos chumbos son Alemania, Francia, Países Bajos, Bélgica, Canadá…y España. Ver para creer.

En Extremadura, algunos grupos de desarrollo local como el de la Comarca de Sierra de Montánchez y Tamuja (Adismonta) ha explorado en alguna de sus charlas formativas sobre productos silvestres del campo (espárragos, romazas, criadillas…) las posibilidades comerciales de los higos chumbos y su posible transformación.

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